Prolongación del cierre parcial del gobierno podría dejar a millones sin cupones de alimentos y afectar a las pequeñas empresas

The Associated Press

FOTO: AP - Imagen de archivo de 2017 promocionando que se utilicen los cupones para comprar comida saludable.

Millones de estadounidenses que reciben cupones de alimentos podrían no beneficiarse del programa si el cierre parcial del gobierno continúa hasta febrero.

 

El Programa de Asistencia de Nutrición Suplementaria (SNAP) referido comúnmente como el programa de cupones de alimentos, cuesta un promedio de 4.800 millones de dólares al mes, según el Departamento de Agricultura estadounidenses. Pero por el cierre parcial del gobierno, el programa solo tiene 3.000 millones de dólares en reservas de emergencia para febrero.

Más de 19 millones de hogares en Estados Unidos recibe cupones de alimentos, un total de 39 millones de personas. Cada hogar recibe un promedio de 245 dólares mensuales.

El Departamento de Agricultura (USDA, por sus siglas en ingles) no tiene dinero para financiar el programa en los próximos meses por el cierre parcial del gobierno. La agencia también ha tenido que descartar aproximadamente el 95% del Servicio de Alimentos y Nutrición, la oficina que supervisa el programa de SNAP.

NBC News contactó a la Casa Blanca y USDA sobre su plan para abordar el déficit y no ha obtenido respuesta, pero los expertos dicen hay motivos de preocupación para los millones de personas posiblemente afectadas.

Si el déficit de 1.800 millones de dólares para los beneficios de febrero se distribuyera equitativamente entre los 19 millones de hogares que reciben beneficios de SNAP, cada uno viera un corte de alrededor de 90 dólares al mes en su presupuesto general de compras, según Dottie Rosenbaum, senior fellow del Centro de Prioridades Presupuestarias y Políticas (CBPP).

Si la parálisis política que comenzó el 22 de diciembre se extiende hasta marzo, estos hogares podrían no recibir dinero para comprar comida.

“Incluso si el presidente y el Congreso resuelven el cierre para febrero, dependiendo de las decisiones que tome la administración en las próximas dos semanas, los hogares podrían experimentar un retraso sustancial en recibir su asignación completa de SNAP para febrero debido a los desafíos operativos que los estados y los contratistas de EBT (la tarjeta de beneficios) se enfrentarían”, dijo Rosenbaum en un correo electrónico.
Robert Powell es otro estadounidense que podría tener razón para preocuparse, aunque él mismo no usa los beneficios. Powell es dueño de una bodega llamada Town & Country Market en Atoka, Oklahoma, una pequeña ciudad de aproximadamente 3,000 habitantes donde la tienda ha sido un elemento fijo desde 1967.

Una buena parte de sus clientes utilizan cupones de alimentos, dijo Powell, agregando que estos beneficios perdidos podrían tener un impacto negativo en sus clientes, así como en su negocio. “Habrá disturbios en las calles cuando corten los cupones”, dijo Powell. “Prepara tu madera”.

Las empresas son una víctima secundaria si el cierre hace que el programa se quede sin efectivo. El dinero gastado por los beneficiarios de SNAP generalmente se divide entre los propietarios de pequeñas empresas, como Powell, y los principales minoristas, como Walmart.

Decenas de miles de millones de dólares podrían estar en línea para cientos de miles de empresas en todo EEUU.

Los participantes de SNAP canjearon 63.000 millones de dólares en beneficios En el año fiscal 2017 en SNAP a través de compras de alimentos en aproximadamente 260,000 tiendas, 80 por ciento de los cuales se consideraron pequeñas empresas, según un informe de CBPP de abril de 2018.

Los beneficios perdidos se extenderían para afectar a todos los minoristas. También afectaría a los supermercados y las grandes tiendas, donde se gasta más del 80 por ciento de esos 63.000 millones dólares, según el informe.

Gary Philbin, presidente de la empresa de Dollar Tree, señaló en una llamada telefónica de ganancias el año pasado que los precios de las acciones de la compañía se vieron afectados por las más de 500,000 personas que fueron retiradas de SNAP en 2016.

Teniendo en cuenta que los millones de personas que perderían su poder de consumo sin los beneficios de los que dependen para comprar alimentos, el cierre podría tener un gran impacto en los minoristas. Afectaría especialmente a aquellos que sirven a las poblaciones de bajos ingresos, si el gobierno no encuentra la manera de reponer la pérdida de 1.800 millones en febrero.

“Eso es una pérdida de 1.800 millones en todo el país [en febrero]”, explicó Stacy Dean, vicepresidenta de Políticas de Asistencia Alimentaria de CBPP. “Pero tendría un impacto desproporcionado en los bodegas y las pequeñas empresas que sirven a las comunidades pobres donde los compradores dependen más de los beneficios de SNAP”.

Esas comunidades a menudo también incluyen a algunas de las personas más vulnerables, como los veteranos.

El CBPP concluyó en un informe separado de noviembre de 2018 que el programa SNAP se utiliza en casi 1.4 millones de hogares donde viven los veteranos. Miles de veteranos se verían afectados en todos los estados del país si se redujeran estos beneficios.

En una entrevista con NBC News, la congresista Karen Bass, demócrata de California, calificó el cierre como una “distracción” de los temas en los que el Congreso debería centrarse, y señaló que la actual brecha entre el Presidente Trump y los Demócratas podría afectar a quienes dependen en cupones de alimentos.

“Si el cierre continúa, literalmente tendrá millones de personas que no podrán pagar los alimentos”, dijo Bass. “Y creo que esto es absolutamente inconcebible”.

“Creo que es otro ejemplo [de] él”, agregó la congresista, refiriéndose al presidente. “O, literalmente, no entiende [las consecuencias de la parada] o no le importa”.