Allá por 1958, un joven de 16 años de edad condujo a los oficiales de la policía de Omaha a su patio trasero en lo que para ese entonces eran los suburbios occidentales de Omaha, un vecindario cercano a las calles 66 y Pacífico.

Con uno de sus brazos esposado, el joven señaló a los oficiales un punto debajo de un arbusto de lilas, allí les dijo que cavaran.

Un policía había levantado solo un poco de tierra con la pala antes de desenterrar el primer signo de esta terrorosa verdad: una mano humana. Se trataba de un crimen sombrío y sorpendente que fue finalmente revelado.

Oh, Leslie ¿cómo pudiste hacerlo? – exclamó un vecino mirando sorprendido.

William Leslie Arnold había matado a su madre y a su padre en el comedor de su casa, pero lo que todos se preguntaron fue qué podría llevar a un muchacho de tan solo 16 años a cometer semejante delito contra sus seres queridos.

Se conoció más tarde que la madre del joven no lo había dejado llevar a su chica al cine ese día, pero igualmente Arnold luego de cometer el homicidio habría salido con la joven. Luego siguió viviendo su vida normalmente las siguientes dos semanas como si nada hubiera sucedido, asistía a la escuela, a la iglesia e incluso abría el negocio de su padre…pero un día su red de mentiras salió a la luz.

Lo que comenzó como un verdadero drama criminal terminó por convertirse luego en un misterio más profundo que hasta el día de hoy mantiene desconcertadas a las autoridades.

Enviado a la Penitenciaría del Estado de Nebraska en Lincoln tres meses antes de su 17 cumpleaños, Arnold durante casi una década vivió la vida de un prisionero modelo. Parecía estar encaminado hacia el destino final de muchos asesinos durante ese tiempo más misericordioso: un perdón y una liberación del estado.

Pero hace 50 años, Leslie Arnold dejó a todos atónitos nuevamente.

Se deslizó a través de barras aserradas, escaló una cerca de 12 pies coronada con alambre de púas y desapareció en el pegajoso aire de julio.

Medio siglo después, Arnold permanece oficialmente en libertad y no se sabe nada de el. Hay algo que lo distingue y no permite olvidar su historia: Es el último hombre que escapó con éxito de la Penitenciaría del Estado de Nebraska.

Todos se preguntan como Arnold podría haberse dado a la fuga sin dejar ni una sola pista, cómo evitó ser encontrado y recapturado por tantos años.

A pesar de la manera sensacional con que la historia de Leslie Arnold llegó a la conciencia pública, es en gran parte un cuento olvidado en su ciudad natal hoy.

En su antiguo barrio de Ak-Sar-Ben, en una colina con vistas a lo que entonces era una de las pistas de carreras de caballos más grandes del Medio Oeste, pero que hoy es un campus universitario floreciente, la mayoría de los que conocían a Arnold están muerto o desaparecidos.

Los detectives de la policía de Omaha que se burlaron de su confesión, el fiscal que lo envió a la cárcel con palabras alentadoras y el guardián que cuidaba del muchacho-recluso se han retirado o han muerto hace mucho tiempo.

Pero en los últimos años, ha habido algunos que todavía llevan en su memoria la historia tan particular de Leslie Arnold.

Jim Harding nunca olvidó a Arnold. Harding pasó la valla con Arnold esa noche de julio de 1967. A pesar de que el fue recapturado al año, siempre sentía que era el afortunado.

Frank Spenceri no ha olvidado a Arnold. Habiendo crecido al lado de los Arnolds, conocía bien al chico y dijo que era inteligente pero problemático.

Jim Child tampoco ha olvidado a Arnold. Él ahora admite que ayudó con la huida de su amigo de la niñez, poniéndolo en un autobús con destino a Chicago esa noche.

Jim Arnold es su hermano menor. Hasta el día de hoy, sigue amargado por el crimen que lo dejó huérfano y arruinó su vida, no entiende por qué su hermano lo hizo. Sólo en los últimos años superó las pesadillas y los sentimientos de vergüenza, ira y culpabilidad que lo atormentaron durante décadas.

Geoff Britton no ha olvidado a Leslie Arnold. Décadas después de la fuga, el investigador del Departamento de Correcciones del Estado pasó innumerables horas tratando de encontrar a Arnold sin lograr resultado alguno. Él cree que Arnold – que habría cumplido 75 años la semana pasada – podría estar vivo y muy bien. De hecho, Britton tiene una corazonada y cree saber dónde ha estado Arnold durante tanto tiempo.

Bill Arnold, el padre de Leslie era dueño de la oficina regional de Omaha de Watkins Products, una compañía de ventas directas cuyos “hombres Watkins” vendían especias, suministros de limpieza y otros artículos domésticos puerta a puerta. No fue un mal negocio para estar en la década de 1950, un momento en que las familias estadounidenses y el consumo de la casa crecía notablemente.

Como la mayoría de las mujeres de su tiempo, la esposa de Arnold, Opal, era una mamá que se quedaba en casa. Guardaba una casa ordenada y vigilaba a los dos hijos de la pareja: William, de 16 años, cuyo segundo nombre era Leslie, y Jim, de 13 años.

La casa de la colina de los Arnold estaba tan cerca de los graneros de la pista de Ak-Sar-Ben que se podía oír a los caballos. Los Arnold manejaban dos coches, incluyendo un nuevo Mercury 1957 con estilo, y tenían una TV en blanco y negro.

Parecía una familia normal, pero pronto quedaría claro que algo no estaba bien dentro de la acogedora casa blanca de Poppleton Avenue.

Leslie siempre había sido un chico muy nervioso. Aquellos que crecieron junto a él jugando a la pelota, construyendo fuertes y escondiéndose debajo de la cerca de la pista, todavía recuerdan que el joven tenía un temperamento ardiente.

“Fue herido un poco más fuerte que el promedio, pero era más inteligente que la persona promedio y muy talentoso”, recordó Spenceri, de 74 años, un amigo que creció en la cerca trasera de Arnold.

En la escuela primaria, Arnold resultó ser un muchacho que se metía constantemente en problemas. Pero eventualmente aprendería a controlar sus emociones en el aula.

Entrando en su primer año de secundaria en la Escuela Secundaria Central de Omaha, Arnold era un estudiante sólido de clase B, al que le gustaban sus maestros. Estaba en el cuerpo del ROTC de Central y participó en los equipos de pista, lucha libre y béisbol.

Pero la mayor pasión de Leslie era la música. Él tocó el saxofón tenor en la banda de marcha de Central, en una banda de ROTC y en el combo que se realizó en los bailes de la escuela. Era un fanático de Elvis. Leslie incluso llevaba su pelo grueso y ondulado resbalado hacia atrás y alto como su ídolo.

Pero en casa, el temperamento de Arnold ardía aún más.

Pequeñas frustraciones parecían apagarlo. Él aplastaba sus aviones modelo si veía que no estaban viniendo tan bien. Una vez enojado que la cera no estaba llevando al coche de la familia, golpeó el techo con el puño, abollandolo.

Su hermano, Jim, recuerda el abuso físico frecuente de las manos de su hermano, Leslie se ponía los calcetines en sus manos así que él no dejaba una sola marca.

“El temperamento de Les no tenía tapón una vez que explotaba”, recordó Jim años más tarde. “Siempre tuve la sensación de que el no entendía por qué mamá y papá me habían tenido cuando ya lo tenían a el”.

De hecho, Leslie Arnold llevó a esos años de escuela secundaria cierta ira y resentimiento profundos, gran parte de esos sentimientos giraban alrededor de su madre de 40 años de edad.

Muchos dicen que el trato de Opal Arnold hacia su hijo no era el mejor, una vez le obligó a cortar la hierba tres veces, hasta que fue suficiente para su gusto. Se burlaba de su interés por la música y no mostraba ningún interés en sus deportes, nunca iba a verlo a sus juegos. Él la percibió como mostrando favoritismo hacia Jim. Los vecinos notaron algunas de estas cosas, también.

“Jimmy fue tratado como un hijo único”, recordó el ex vecino Woody Dillman.

Opal, Bill y Jimmy

“Me parecía que la madre de Leslie era excesiva y compulsivamente dura con él”, dijo Child, una amiga de Leslie que vivía en la calle.

Una vez que Leslie llegó a la escuela secundaria, hubo frecuentes enfrentamientos por el uso de los automóviles familiares, particularmente el nuevo. Leslie afirmó que su madre a veces le decía que podía usar el coche, pero luego cambiaba de opinión en el último minuto.

Una gran fuente de conflicto reciente había sido la novia de Leslie, una estudiante de North High llamada Crystal.

Leslie había estado “manteniéndose firme” con Crys durante meses y estaba loca por ella. Pero su madre estaba en contra de la relación. Llamó a la familia de la niña “basura”, Leslie creía que se sentía así porque el padre de Crys era un camionero.

Madre e hijo habían repetido y acalorado los argumentos sobre Crys, y recientemente esos conflictos habían aumentado.

Leslie afirmó que su madre lo había expulsado de la casa en tres ocasiones. El niño durmió en los establos de Ak-Sar-Ben y tomó brevemente un trabajo como cuidador en un edificio de apartamentos.

Leslie dijo que su madre a veces encerraba a su papá de modales de la casa, también. Leslie dijo que su padre le dijo que necesitaban tolerar tal comportamiento – el precio que pagaron para mantener a la familia unida.

Leslie Arnold diría más tarde a sus evaluadores psicológicos que puede haber habido otras razones subyacentes para explicar el comportamiento de su madre. Le dijeron miembros de la familia que su madre fue hospitalizada dos veces después de “averías nerviosas” – el término común en el momento para los episodios de enfermedad mental.

La enfermedad mental en aquellos días era aún más estigmatizada y menos entendida de lo que es hoy, un tema tabú para que las familias incluso hablen. Jim Arnold décadas más tarde dijo que tenía vagos recuerdos de su mamá “enferma”, pero nunca se le explicó.

Jim Arnold, sin embargo, también dijo que mucho de lo que Leslie les dijo a los psicólogos parecía inclinado a su favor. Por lo menos un caso en el que Leslie fue “bloqueado” por su madre, dijo Jim, en realidad fue un caso en el que el huyó para pasar tiempo con Crys en lugar de acompañar a la familia en un viaje de fin de semana. Los castigos de los que Leslie se quejaba eran más a menudo provocados por su mal comportamiento y sus berrinches.

Independientemente de quién fuera el culpable, parece que no hay duda de que la relación entre Leslie y Opal Arnold se había vuelto extremadamente antagónica, disfuncional y volátil.

Un psiquiatra que examinó Arnold más tarde lo dijo que los sentimientos dentro del joven Arnold “podría ser clasificado como un volcán ardiente”.

Leslie Arnold tenía mucho que esperar cuando se sentó en casa la mañana del sábado 27 de septiembre de 1958. Tenía planes de llevar a Crys al disco en la noche, y sus padres habían dicho que podía tomar el nuevo Mercury.

Alrededor de 11, él estaba en el teléfono con Crys. Y como solía hacerlo, estiró el largo cordón telefónico debajo de la puerta de la parte inferior de la escalera hasta su dormitorio y cerró la puerta detrás de él. Se sentaba en la escalera, consiguiendo un poco de intimidad mientras hablaba con su chica.

Opal Arnold abrió la puerta y reprendió a su hijo. Todo lo que se dice a puerta cerrada no vale la pena decirlo, le dijo. Leslie también diría más tarde que su madre entonces llamó a Crys “nada bueno” – palabras que él estaba preocupado ya que Crys había oído.

Eso puso en marcha el tenebroso plan del homicidio. Leslie le dijo a su madre que lo lamentaría si seguía tratando a Crys de esa manera. Su madre dijo que había alcanzado su límite, también.

“No vas a ir al disco de esta noche”, recordó a ella diciendo.

Leslie golpeó furiosamente una pared, y su madre lo envió a su habitación.

Arriba, Leslie se refugió en sus música, escuchando y enfurruñado y pensando en lo que podía hacer para que su madre reconsiderara la situación.

Bajó las escaleras y volvió a discutir con ella. Ella le dijo que fuera a refrescarse. Caminó por fuera durante un tiempo antes de regresar a su habitación.

Fue entonces cuando, más tarde, le dijo a los detectives que tuvo una idea loca en su cabeza.

Alrededor de las 2:30 de la noche, fue al closet de los padres. Allí encontró el rifle Remington semiautomático de 22 calibres que solían utilizar para cazar conejos.

Momentos después, de pie en el comedor y sosteniendo el rifle, Leslie volvió a enfrentarse a su madre.

Más tarde dijo que no tenía ninguna intención de disparar, pero quería mostrarle que lo de salir con Crys esa noche iba en serio.

Arnold dijo que su madre estaba en la puerta de la cocina y se rió. “¿Qué vas a hacer, dispararme?”

Leslie levantó la pistola y apretó el gatillo.

Opal Arnold cayó al suelo, gritando de dolor.

Leslie más tarde le dijo a un psicólogo que no quería herir a su madre más. Pero todavía podía oírla reírse de él.

De pie sobre ella, apuntó a su pecho y volvió a apretar el gatillo. Y otra vez. Y otra vez. Y otra vez. En total, disparó seis balas, todas en el pecho de su madre.

“No puedo explicarlo, ella parecía estar sufriendo, y no quería hacerle más daño, pero seguí disparando”, dijo más tarde.

Leslie pudo ver que su madre se estaba muriendo. Trató de hablar con ella, de decirle que lo sentía.

En ese momento que su padre entró por la puerta principal con bolsas de comestibles bajo sus brazos. Bill Arnold vio a su esposa en el suelo y a su hijo con el arma.

“¡¿Qué has hecho?!” le dijo.

Bill Arnold corrió hacia Leslie y se balanceó salvajemente. Volvió a mirar con incredulidad el cuerpo de Opal Arnold, y luego volvió a buscar a Leslie.

Leslie levantó el rifle y apretó el gatillo.

El padre de Leslie cayó al suelo. Leslie se paró sobre él y volvió a disparar. Bill Arnold también fue disparado seis veces, muriendo en el suelo del comedor cerca de su esposa.

Leslie dejó caer el arma y corrió a la sala de estar, se acurrucó en el sofá y lloró. Intentó pensar en qué hacer. Más tarde dijo que pensaba que debía decírselo a alguien. ¿Pero cómo podrían entender? ¿Cómo podían saber lo que había pasado? En su angustia y ansiedad, su camisa se empapó de sudor.

Pero después de media hora, Leslie de alguna manera se compuso. De alguna manera se endureció, se incorporó y había trazado un plan.

Como su primera tarea espantosa, arrastró los cuerpos de su madre y su padre por la cocina y por las escaleras del sótano. Arrolló la ensangrentada alfombra del comedor y la llevó al garaje.

Luego llamó a un amigo de la familia, su vecina Rose Grossman, y relató una gran historia que había inventado.

Sus abuelos habían viajado en tren a California cuando su abuelo senil descendió en Wyoming y se alejó. Su mamá y papá habían saltado un tren ese día para ayudarlo a buscarlo.

Grossman aceptó cuidar de Jim hasta que sus padres volvieran. Después de que Jim llegara a casa para ir a la presentación de la mañana del rodeo Ak-Sar-Ben, Leslie salió corriendo a su encuentro y poco después lo llevó a los Grossman. Jim nunca sospechó nada.

Leslie regresó a la casa donde estaban los cuerpos de sus padres. Necesitaba limpiar su cuerpo. Después de todo, tenía una cita esa noche.

Detrás del volante del nuevo automóvil de Arnold, Leslie recogió a Crys y a su hermano y se dirigió hacia 84 y Center. Era una doble función, la comedia “No Time for Sergeants” y una película de terror, “The Undead”.

Después, fueron a Tiner’s, la tienda de hamburguesas y malta en el 44 y Dodge que en su día era el lugar para ser visto por los chicos de secundaria. Luego fueron a la casa de Crys.

Leslie se sentía bien cuando estaba con ella, no pensaba en sus padres.

Pero pronto llegó la hora de volver a casa y de nuevo afrontar la realidad de lo que había hecho.

Arnold estaba asustado al pensar en pasar la noche con los cuerpos de sus padres. Trató de dormir en el coche, pero estaba demasiado frío. En cambio fue a su habitación, apagó la radio y cerró la puerta.

Luego del asesinato, Leslie despertó temprano y fue a la iglesia solo. Como sucedió, el sermón era sobre el crimen, y Arnold de repente tuvo la sensación de que todo se dirigía a él. Las lágrimas volvieron. Se levantó y se fue.

Esa tarde, se dirigió a su vecino de la valla de atrás, Spenceri, y pidió prestada una pala.

Luego, después de pasar la mayor parte del día con Crys y su familia, agarró la pala, se dirigió a la esquina sureste de su patio vallado, bajo el arbusto lila. Y al anochecer comenzó a cavar.

Le tomó horas, el muchacho se desplomó agotado bajo un manzano cuando terminó. Luego, después de retomar su coraje, bajó al sótano.

Le quitó el cinturón a su padre y lo colocó alrededor de los tobillos del cuerpo. Eso permitió a Arnold, de 5 pies y 8 libras y 127 libras, tirar del cuerpo de 155 libras por un pequeño tramo de escaleras hacia el garaje. Al aire libre, arrastró el cuerpo por la puerta del garaje, por el patio delantero, por la puerta lateral y volvió al agujero.

Sacó el cuerpo de su madre de la misma manera, tirándolo por encima.

Luego, después de una breve oración sobre la cruda tumba, cubrió los cuerpos con tierra.

Arnold llevó la alfombra ensangrentada a las calles 80 y F, donde la arrojó del puente al Big Papillion Creek.

Alrededor de la medianoche, llamó a la puerta de Rose Grossman. Dijo que estaba demasiado asustado para dormir solo y quería estar con Jim. Cuando Grossman lo dejó entrar, notó que las dos palmas del niño estaban cubiertas de ampollas rotas.

El lunes por la mañana, Arnold tuvo una última tarea para completar su encubrimiento. Se dirigió a la oficina de su padre en el 19 y Jones centro de la ciudad y abrió los negocios. Leslie contó la historia de la partida repentina de sus padres y le pidió a uno de los asistentes de su padre que se hiciera cargo de el negocio durante un tiempo. Luego fue a la escuela.

Arnold pronto se instaló en una rutina diaria. Después de unos cinco días, él y Jimmy regresaron a casa, Jimmy todavía totalmente ajeno a lo que había sucedido. De hecho, Leslie diría que no confió en nadie.

Si alguien preguntaba por sus padres, Leslie les decía que estaban ausentes.

Todo sucedió de repente.

Hoy en día la pequeña casa blanca donde se produjo el crimen se sienta en el 66th y Poppleton. Martin Schmitz y su esposa compraron la casa no mucho después de los asesinatos, y ellos han estado allí desde entonces.