Chris Foster tenía la semilla de una idea, sobre qué hacer con un lote vacante detrás de su casa en el barrio de Gifford Park de Omaha. Encontró agua y fertilizantes para la idea, en todos los lugares de Pittsburgh. Foster viajó a Pensilvania para los vecindarios, la Conferencia Nacional de los Estados Unidos, con un contingente de Omaha, incluyendo a Norita Matt del Departamento de Planeación de la Ciudad y otros líderes locales del barrio.

Hicieron ese viaje en 2001. La idea de Foster se empapó en la experiencia, el entusiasmo y la experiencia de buenos vecinos y profesionales de la construcción comunitaria de todo el país. La semilla brotó en ese lote vacante en las calles 35 y Cass. Se convirtió en el Jardín Comunitario de Gifford Park. Con mucha ayuda de vecinos y amigos, se ha convertido en un lugar que produce verduras y fruto figurativo de vecindad y positivismo en uno de los barrios más antiguos y más diversos de Omaha.

Dieciséis años después de la experiencia de Pittsburgh, la ciudad de Omaha se está preparando para acoger la Conferencia Nacional de Vecinos 2017 del 24 al 27 de mayo. El jardín y el vecindario de Gifford Park serán una parada para las personas que asistan a la conferencia. Lo mismo sucederá con otros 20 barrios en el área metropolitana de Omaha, desde Elkhorn hasta Council Bluffs, pero sobre todo en barrios más antiguos del sureste, nordeste y centro de Omaha.

Como parte de la conferencia, el ex director de planificación de la ciudad, Marty Shukert, un ávido ciclomotociclista viajará durante cuatro horas en bicicleta.

La conferencia, en el centro de Omaha, incluirá más de 50 talleres sobre mejoramiento comunitario. Los ponentes principales incluyen a Fred Kent, fundador y presidente del proyecto sin fines de lucro nacional para los espacios públicos y Joseph Porcelli, estratega para Nextdoor, una red de los medios sociales para los vecindarios.

Las conferencias se enfocan en ayudar a las organizaciones vecinales a trabajar con el gobierno y el sector privado para fortalecer los barrios. Omaha ganó un proceso competitivo para acoger la conferencia de este año. El alcalde Jean Stothert, el director de Urbanismo James Thele y los líderes del barrio fueron decisivos en la preparación de la conferencia en Omaha, dijo Matt, quien también fue parte del esfuerzo.

Los organizadores de la conferencia dicen que necesitan más voluntarios y patrocinadores. Se espera que unas 600 a 800 personas asistan. Alrededor de la mitad normalmente vienen de fuera de la ciudad anfitriona: Es una oportunidad para las personas, dijo uno de los organizadores.

Matt dijo que varios líderes del barrio de la ciudad de Omaha han obtenido ideas, conocimientos y energía de las anteriores conferencias. Por ejemplo, Janet Bonet consiguió la inspiración para traer un lago al parque del lago en Omaha del sur, que ahora está sucediendo. Ella Willis aprendió acerca de la jardinería comunitaria y recogió ideas que le han ayudado a atraer a más jóvenes al vecindario de Omaha del Norte.

Foster, quien se jubiló en 2010 como gerente de tecnologías de Peter Kiewit Sons Inc, había sido presidente de la Asociación de Vecinos de Gifford Park, cuando fue a la conferencia nacional en Pittsburgh con la ayuda de una subvención de Holy Name Housing: “Verdaderamente, para mí fue una experiencia que me cambiaría  la vida”, dijo el viernes por la mañana, mientras los pollos de gallinero libres trepaban sobre la pila de abonos del jardín comunitario y el sol de abril calentaba el jardín.