El largo invierno de Oregon ha dado paso a una primavera de miedo en el campo, con agricultores y huertas preparándose para una represión de la inmigración generalizada que podría empeorar la ya crónica escasez de mano de obra en la economía agrícola del estado de unos US$5.4 mil millones.

Proveedores de frutas y verduras, viveros, productos lácteos o cárnicos dicen que los trabajadores calificados que ponen comida en nuestras mesas y plantas en nuestros patios no pueden ser fácilmente reemplazados. Su velocidad, destreza y conocimiento de los cultivos, así como su disposición a trabajar largas horas en horarios impredecibles en áreas aisladas los hace vitales para la industria.

Los votos de la administración Trump de aplicar la ley de inmigración agresivamente a trabajadores indocumentados -muchos de los cuales son residentes de larga data del estado- y las empresas que los emplean podrían tener problemas, dicen los líderes de la industria: “Es un gran negocio para nosotros”, dijo Bill Sweat, copropietario de Winderlea Vineyard & Winery en Dundee, que ha servido en la Oregon Wine Board y como presidente de la Junta de la Asociación de Viticultores de Oregon. En una escala de 1 a 10, dijo, había puesto la preocupación por una escasez de mano de obra inducida por la ley  a unos 8.

Sus temores son tan grandes que algunos en la industria se niegan a discutir el tema públicamente, temiendo que podrían convertirse en un objetivo de los agentes de Inmigración y Aduanas. Jeff Stone, director ejecutivo de la Asociación de Viveros de Oregon, dijo que instó a sus miembros a no hablar con los medios de comunicación sobre el tema mientras él y otros trabajan para encontrar una solución.

El sector agrícola de Oregón genera todo, desde ganado hasta árboles de Navidad y emplea a aproximadamente 87.000 trabajadores, dijo Dallas Fridley, economista regional para el Departamento de Empleo de Oregón. Aunque Findlay dijo que no tenía manera de saber cuántos de ellos eran indocumentados, un análisis del Centro de Investigación Pew de datos federales estima que los inmigrantes representaron un tercio de todo el empleo agrícola en 2014: De ese grupo, poco más de la mitad son indocumentados.

Tanto los productores como los trabajadores dicen que las acciones de aplicación de la ley de inmigración en las regiones agrícolas eran raras hasta hace poco, cuando una serie de incursiones del ICE crearon temores sobre lo que podría estar por delante durante la temporada de cosecha.

El día de San Valentín, la agencia detuvo a Román Zaragoza Sánchez, un padre casado de cinco hijos sin antecedentes penales de Sandy. La agencia dijo Zaragoza era indocumentado y tenía “una orden pendiente de deportación” emitida en su contra y actualmente permanece en custodia del ICE a la espera de ser deportado a México.

Diez días más tarde, el ICE detuvo al menos a 10 trabajadores durante una incursión cerca de Woodburn. Varios fueron puestos en libertad, pero cuatro tienen casos ante los tribunales de inmigración y están en proceso de expulsión de Estados Unidos, dijo la agencia.

La orden ejecutiva del presidente Donald Trump del 25 de enero establece que el ICE no eximirá a las clases o categorías de inmigrantes indocumentados de la posible deportación. Los defensores de los trabajadores dicen que es una salida de la práctica anterior de priorizar la aplicación contra aquellos que representan el mayor riesgo para la seguridad pública.

Tim Bernasek, un abogado de empleo en Portland, que es asesor legal de la Oficina de Granja de Oregón, dijo que los productores no saben qué esperar a la luz de esos casos: “Ya es una situación tan tenue que este es sólo un registro más en el fuego de un problema que ya está ardiendo. Es muy difícil conseguir una fuerza de trabajo”, dijo.