La historia del pueblo mexicano en los Estados Unidos es única entre los diversos pueblos que han emigrado a este país. En cierto sentido se puede decir que los primeros mexicanos no vinieron a este país, sino que este país vino a ellos. Los Estados Unidos, a través de su guerra con México, extendieron sus límites en 1848 para incluir un territorio casi del tamaño del actual México, en el que vivían aproximadamente 100.000 personas de habla hispana la mayoría de ellos en los cinco estados del suroeste: Texas, Arizona, Nuevo México, California y Colorado.

Sin embargo, la mayoría de los mexicoamericanos que viven hoy en el Medio Oeste son descendientes de padres y abuelos que formaron parte de dos enormes olas migratorias ocurridas desde 1900: la primera de 1900 a 1920 y la segunda de 1920 a 1930. Un estudioso estima que entre 1900 y 1920, el número de mexicanos que emigraron a los Estados Unidos equivalía a una décima parte de la población total de México.

Muy pocos mexicanos vivían en los estados de las llanuras centrales antes de 1900. Según un estudio de la inmigración mexicana a los Estados Unidos, había solamente 71 mexicanos que vivían en Kansas en 1900 y veintisiete en Nebraska. En 1910 la población de inmigrantes mexicanos había aumentado enormemente a 9.429 en Kansas y 3.611 en Nebraska.

Este crecimiento de la población se puede entender a la luz de cambios de gran alcance y complementarios que ocurren tanto en México como en los Estados Unidos. En un país estos cambios “empujaron” a la gente; a otros, los cambios “los atrajeron”.

El poderoso acontecimiento en México que empujó a la gente hacia el norte fue, por supuesto, la Revolución Mexicana que durante el período de 1910 a 1920 causó una cantidad extraordinaria de sufrimiento, trastornos y confusión. Las causas de la revolución son siempre múltiples y complejas. Sin embargo, como estas causas se destilan a las condiciones de la vida cotidiana de la gente común, se reducen a un sufrimiento simple y pronunciado.

La Revolución Mexicana comenzó en 1910, pero sus causas profundas habían existido en el país durante décadas. La dictadura de Porfirio Díaz en México (un período que duró treinta y un años, veintisiete de ellos consecutivos) trajo consigo paz, prosperidad y oportunidad, pero sólo para unos pocos selectos y a expensas de los campesinos, los obreros y los pobres.

Esa revolución es a menudo descrita como un levantamiento civil y campesino, en protesta por las condiciones económicas y sociales existentes que presionan, en su mayor parte, a las clases trabajadoras, a los pobres, a los campesinos. Con el comienzo real del conflicto armado, las condiciones de vida de muchos se volvieron intolerables. Muchos se convirtieron en participantes en el conflicto. Muchos, carentes de trabajo, de comida, de servicios médicos, respondían como siempre a la gente en condiciones de vida desesperadas: huían de su lugar de nacimiento en busca de las necesidades más básicas sin las cuales la vida no puede ser sostenida y menos aún designada como humana.

La principal fuerza de atracción que “atrajo” al inmigrante mexicano hacia el norte fue el desarrollo económico de la parte suroeste de los Estados Unidos en ese mismo momento y su correspondiente necesidad de mano de obra barata. La última parte del siglo XIX vio el crecimiento dramático de las empresas agrícolas y la construcción de ferrocarriles en el suroeste.

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