Cuando lo vi por primera vez, no tenía planes de escribir un libro sobre los veteranos de la Segunda Guerra Mundial de Nebraska. Fue sólo unos días después del Día de los Veteranos en noviembre de 2015. Yo sentado en un restaurante de Fremont. Cuando me puse a tomar una segunda taza de café, su gorra me llamó la atención: “Veterano de la Segunda Guerra Mundial”. Cuando me acerqué a él y le agradecí por su servicio, su respuesta inmediata fue darme las gracias por darle las gracias.

Recuerdo que el hombre tiene una historia que contar. Escribir una historia sobre un veterano de tres guerras pronto se expandió en entrevistas con 21 veteranos de la Segunda Guerra Mundial para un libro titulado Forever Heroes: Una colección de historias de la Segunda Guerra Mundial de veteranos de Nebraska.

Mis veteranos incluyen 19 hombres y dos mujeres. Siete fueron reclutados entre las edades de 17 y 24, el resto se alistó entre 1941 y 1945. Ahora, sus edades van de 90 a 96. Durante mi investigación el año pasado, la siguiente declaración de la Administración de Veteranos de los Estados Unidos demostró que un libro sobre los veteranos de la Segunda Guerra Mundial no puede escribirse con la suficiente rapidez: “Aproximadamente cada tres minutos desaparece un recuerdo de la Segunda Guerra Mundial -sus visiones y sonidos, sus terrores y triunfos-. Ceder al proceso inalterable del envejecimiento, los hombres y las mujeres que lucharon y ganaron el gran conflicto ahora están sobre todo en su 90s. Se están muriendo rápidamente, a razón de unas 430 al día”, dijo el autor del libro, Joyce H. Winfield.

Un chequeo reciente reveló que la tasa de desgaste ha aumentado a 492 al día. Cuatro de mis veteranos han sido agregados recientemente a esa estadística.

Por eso es imperativo preservar las historias de estos hombres y mujeres. Sin embargo, no son sólo las experiencias de la Segunda Guerra Mundial, son las que necesitan ser compartidas.

Ben Fischer

Ben Fischer estaba durmiendo a bordo del SS Cabo San Juan, un carguero de los Estados Unidos / tropas, cuando fue torpedeado por un submarino japonés a unas 300 millas al sur de Fiji. Era el 11 de noviembre de 1943, y alrededor de las 5:30 de la mañana.

“El torpedo golpeó la sala de máquinas y el barco se inclinó hacia un lado”, dice Fischer. “El petróleo [de los motores del barco] estaba flotando y nos dieron órdenes de abandonar el barco”.

Nadó hacia una pequeña balsa salvavidas de seis hombres. La balsa estaba enmarcada con madera y cubierta con madera cubierta. Los barriles, que Fischer estimaba que eran del tamaño de tambores de 30 galones, rodeaban el perímetro.

Cuando entró por primera vez en la balsa, Fischer se sentó en un barril con las dos piernas dentro. Mientras más hombres subían a bordo, todos los que estaban sentados en barriles cambiaron de posición.

“Nos sentamos a horcajadas en el barril con un pie en el agua y un pie dentro de la balsa”, dice. “Podríamos obtener más de esa manera. Estábamos tan cerca como pudimos hacerlo. “

Más hombres estaban agazapados en el suelo. Con 33 hombres en la balsa, Fischer recuerda que estaba “tan lleno que no pudimos atrapar a otra persona”. Añade: “Los barriles no nos mantenían flotando más. Nuestros chalecos salvavidas nos mantuvieron flotando.

Al día siguiente, Fischer seguía varado en el Océano Pacífico. Entonces, vio un hidroavión en el aire. Fue recogiendo a hombres que estaban flotando en sus chalecos salvavidas. Él enfatiza que era correcto rescatar a esos hombres primero.

“Lo vi en el aire, pero estábamos demasiado lejos (para el piloto) para vernos”, dice, señalando que nunca vio a ningún tiburón en el agua y cree que el petróleo crudo del barco que se hunde probablemente los mantuvo lejos.

Los barcos en el área se dirigieron hacia el naufragio del Cabo SS San Juan. Los hombres de un destructor rescataron a Fischer ya los otros 32 hombres después de haber estado en la balsa durante 30 horas.

El destructor llevó a los rescatados a las islas Fiji. En el hospital durante 10 días, los ojos de Fischer fueron tratados debido a las reacciones al petróleo crudo.

Personal Sgt. Raymond J. Mitchell

Ray Mitchell

El 28 de mayo de 1944, la tripulación de 10 hombres de Ray Mitchell en el 100º Grupo de Bombardeo de la Octava Fuerza Aérea abandonó la base en el este de Inglaterra. Su destino era una refinería de petróleo en Magdeburgo, Alemania. Cada misión de bombardeo incluyó la escuadra de Mitchell de 21 B-17.

“A medida que nos acercábamos al objetivo, unos 20 ME 109 [los principales aviones de combate de Alemania] nos atacaron. Sufrimos grandes daños y el avión estaba en llamas “, dice.

Se ordenó a la tripulación rescatar. Mitchell, un tirador de cintura, estaba detrás de la bahía de bombas cerca del centro del avión. Él explica cómo tirar de un cable unido a la escotilla de escape lo liberó.

“Usted tiene super fuerza en un momento como este”, dice. “Aparentemente tiré de un ángulo excesivo y lo rompí. Esto es casi una situación imposible ahora porque no se puede rescatar si la escotilla de escape no se ha ido “.

Finalmente capaz de conseguir la escotilla de escape para liberar, Mitchell estaba listo para saltar cuando el B-17 entró en un giro. “Me golpeó en el suelo. Mi operador de radio aterrizó en mi espalda. “La estimación de la aeronave estaba a una altitud de unos 15.000 pies, Mitchell estaba comenzando a ver los árboles y los postes de la cerca y los alemanes.

“Cada vez que hacíamos una revolución, podía ver el cielo, y luego el suelo, luego el cielo, luego el suelo, y no está muy lejos”, dice. “Piensas en todo lo que hiciste cuando era un niño. No me va a lastimar; Va a lastimar a la gente en casa “.

Entonces el avión se partió por la mitad y Mitchell fue sacado afuera. Se las arregló para sujetar su paracaídas tipo pecho y tirar del cordón de desgarro. “Fue un alivio ver 28 pies de seda allí. Fue sólo 700 pies – no 7.000 – antes de caer al suelo. No pasó mucho tiempo hasta que los alemanes aparecieron “. De los 21 B-17 originales de la escuadra, sólo un avión fue derribado el 28 de mayo.” Ése era nosotros “.

Mel Schwanke

Un oficial del Ejército en la Primera Guerra Mundial probablemente habría estado orgulloso de que su hijo se alistara en el Ejército durante la Segunda Guerra Mundial. Pero, ¿qué sucede cuando el hijo quiere alistarse en el Cuerpo de Marines?

Mel Schwanke sabe por experiencia. Dice que su padre gritó con resistencia. Y puesto que un alistado de 17 años necesitaría el permiso de los padres, el papel no sería firmado. “Así que, hablé con mi mamá para que firmara mis papeles.”

Como fusilero de infantería, Schwanke fue entrenado en disparar el rifle automático de Browning. El rifle de calibre .30 era un arma refrigerada por aire, alimentada por gasolina, alimentada por una revista.

El domingo de Pascua, 1 de abril de 1945, el barco naval que transportaba el pelotón de Schwanke llegó a Okinawa. La batalla de Okinawa se convirtió en el mayor asalto anfibio, la última gran batalla en el Teatro del Pacífico y la campaña más sangrienta en el Pacífico. Hubo más de 250.000 víctimas totales. Junto con la 1ra división marina de Schwanke, la 6ta división marina, y cinco divisiones del 10mo ejército, un total de 183.000 tropas lucharon en Okinawa.

La lluvia excesiva significó el movimiento lento a través del fango en la isla. Las altas temperaturas, junto con la lluvia, resultaron en alta humedad. Además, los japoneses estaban ocupando numerosas cuevas. Habían construido un estimado de 60 millas de pasajes interconectados en túneles, lo que Schwanke dice que dificultó el combate.

Siete días antes de que se asegurara Okinawa, el 12 de junio de 1945, Schwanke tuvo su experiencia más cambiante de la guerra. De su pelotón original de 63, era uno de solamente cinco hombres que sobrevivieron la isla.

“Tuvimos algunos japoneses atrapados en una cueva debajo de nosotros y estábamos lanzando granadas de mano hacia abajo en ellos, y estaban lanzando granadas de mano hacia arriba en nosotros. A veces los atraparíamos y los arrojaríamos de nuevo y explotarían de inmediato “.

Debido a que estaba en un walkie-talkie para llamar a un tanque de lanzallamas como refuerzo para ayudar a obtener el control de la cueva, Schwanke se distrajo. De repente, un amigo gritó, “Mel, deshazte de esa cosa a tus pies.” Era una granada de mano japonesa.

“Fui a buscar la granada y se fue a la derecha en mi cara.” Él explica que las granadas fueron hechas de la chatarra, así que los pedazos del metal tiraron en todas las direcciones cuando explotaron.

“Una pieza cortó mi banda de reloj, una entró justo al lado de mi ojo y mi audición se vio afectada. Un montón de piezas alojadas en mi estómago, en mi pierna y brazos, y una grande por mi columna vertebral. “

Joyce H. Winfield Ph. D, autor del libro Forever Heroes.