Un reactor nuclear operado por el VA Medical Center en Omaha de 1959 a 2001 se cree que es el único de su tipo en el país dentro de un hospital. Ya sea este año o el próximo, todas sus piezas se habrán ido para siempre.

En los nerviosos días posteriores a los ataques terroristas del 11-S, los encargados de mantener seguros a Estados Unidos vieron de pronto amenazas en todas partes. Los oficiales federales de la aviación pusieron a tierra a cada avión. Los oficiales uniformados rodearon el Memorial Stadium durante los partidos de fútbol de Husker. Los gobernadores llegaron las centrales eléctricas y las represas con ejércitos de guardias.

A medida que el Departamento Federal de Asuntos de Veteranos buscaba sus propios puntos débiles, sus líderes encontraron uno evidente aquí en Omaha: un reactor nuclear activo en el sótano del VA Medical Center. Conocida por pocos habitantes de la ciudad, había sido durante mucho tiempo una valiosa herramienta para los investigadores médicos y se creía que era la única de este tipo.

Pero visto a través de un prisma posterior al 11 de septiembre, el resplandor azul de la piscina de enfriamiento del reactor ahora parecía un cebo terrorista.

La Dra. Debra Romberger, jefe de personal asociado, ahora supervisa el reactor no utilizado. Esta es la extraña historia del reactor nuclear de Omaha, que aún permanece, aunque inactivo, dentro de la instalación del VA, cerca de las calles 42 y Central.

Durante décadas el reactor alimentó la medicina de vanguardia en el VA, dijo la Dra. Debra Romberger, jefe de personal asociado del hospital para la investigación, y el superintendente principal del reactor. Pero eso ha cambiado: “Ya no es algo que necesitamos, porque la tecnología ha cambiado”, dijo.

Los funcionarios del VA se están preparando para desmantelar el reactor y enviar sus piezas -algunas aún ligeramente radiactivas- fuera del estado para su segura eliminación. La semana pasada eligieron un contratista para hacer el trabajo.

La central nuclear Fort Calhoun de Nebraska, por ejemplo, puede generar hasta 500 megavatios de potencia. Eso es 25.000 veces más que el reactor de la VA, que ni siquiera podría producir lo suficiente para alimentar eléctricamente un piso del hospital. Pero el propósito del reactor nunca fue generar electricidad. Fue instalado en 1959 como parte del programa del presidente Dwight Eisenhower, Atoms for Peace, una campaña de la era de la Guerra Fría para promover usos positivos para la tecnología nuclear.

Bajo el programa, el gobierno construyó reactores de energía nuclear e investigación en países amigos de Estados Unidos. Decenas también se construyeron dentro de los Estados Unidos, principalmente en las principales universidades. El Dr. Lynell Klassen supervisó el reactor nuclear cuando estaba en uso, Pero el VA quería un reactor propio. El Dr. Richard E. Ogborn, entonces director de un laboratorio de radioisótopos en el Hospital de Veteranos de Omaha, lo quería allí -y tenía los contactos en Washington, DC, para hacerlo.

Los orígenes son un poco turbios, dijo el Dr. Lynell Klassen, un profesor de medicina interna del VA y el ex jefe de personal asociado del hospital. Pero la historia que escuchó fue que el reactor estaba programado para ser exportado a Francia hasta que un congresista amistoso interviniera: “Alguien llamó a alguien y lo pusieron aquí”, dijo Klassen. En dicho momento, el reactor costó US$200.000 o su equivalente aproximado a US$1,6 millones en dólares de hoy.

En ese momento, la medicina nuclear parecía a la comunidad médica como una frontera desconocida con un potencial ilimitado para diagnosticar enfermedades y tratar el cáncer, entre otras cosas: “La unidad se utilizó para hacer un trabajo de investigación muy básico sobre medicina nuclear a comparación de lo que se ve hoy”, dijo Klassen.

John Lear, corresponsal estadounidense de un periódico británico llamado New Scientist, escribió a finales de 1959 que el reactor del hospital Omaha VA “resplandece con un aura de promesa especial”.

Hola Nebraska