Siguieron cinco secuelas, pero Avildsen las rechazó, hasta el cuarto, “Rocky V”, en 1990. Dijo que lo consideraba un buen guión y le gustó que Rocky muriera. Durante el rodaje, los productores decidieron que Rocky tenía que vivir. “Ustedes no matan sus activos corporativos”, comentó Avildsen. La quinta secuela, “Rocky Balboa”, salió en 2006.

“The Karate Kid” fue otro éxito sorpresa. En él, un adolescente acosado por los matones jugados por Ralph Macchio busca la ayuda de un manitas japonés (Noryuki “Pat” Morita) que le enseña sobre karate. En el clímax, un Macchio recién seguro de sí mismo se enfrenta a un matón en un concurso de karate – y gana.

Lanzado en el verano de 1984, “The Karate Kid” atrajo a millones de jóvenes y llevó a Morita, un veterano intérprete más conocido por sus papeles en la televisión, una nominación al Oscar como mejor actor secundario. “Tan pronto como los productores vieron el negocio que estaba haciendo, querían hacerlo de nuevo”, dijo Avildsen en una entrevista en 1986. “Yo estaba muy aprensivo, no quería hacer una secuela porque era un acto muy duro para seguir”.

Él cedió y dirigió tanto “El Karate Kid, Parte II” en 1986 y “El Karate Kid, Parte III” en 1989. (La franquicia se revivió en 2010 con una nueva versión de Harald Zwart.) Avildsen había subido el duro camino en las películas. Comenzó con un largo aprendizaje como subdirector, luego se trasladó a director de producción, director de fotografía y editor.

Dirigió algunas pequeñas películas y luego rompió con “Joe” (1970). Peter Boyle retrató a un fanático del hardhat en desacuerdo con la cultura hippie emergente de la juventud. “Mi esperanza como cineasta es hacer que la gente se sienta un poco diferente sobre algo cuando salen del teatro”, dijo Avildsen al Los Angeles Times en 1971.

A Avildsen le gustaba trabajar con desconocidos como Boyle. “El problema con los actores conocidos es que todos los conocen, no importa cómo (Dustin) Hoffman y se vean”, dijo al Times. Boyle, cuya carrera recibió un gran impulso de “Joe”, dijo a The New York Times que, como director, Avildsen estaba “de su lado y te hace sentir bien con lo que estás haciendo”.

Después de “Joe”, Avildsen dirigió “Save the Tiger” (1973) protagonizada por Jack Lemmon como un fabricante de vestidos quemados. Lemmon ganó el Oscar como mejor actor por “Save the Tiger”, mientras que Jack Gilford obtuvo una nominación a un actor secundario.

Entre otras nominaciones a los Oscar por “Rocky” fueron dos para Stallone, mejor actor y mejor guión; Además de la mejor actriz, Talia Shire; Mejor actor de reparto, Burgess Meredith y Burt Young; Y la mejor canción, “Gonna Fly Now”.

Avildsen dirigió otras grandes estrellas: Burt Reynolds en “W.W. and the Dixie Dancekings” (1975); George C. Scott y Marlon Brando en “The Formula” (1980); Dan Aykroyd y John Belushi en “Neighbours” (1981); Y Morgan Freeman en “Lean on Me” (1989).

Había sido contratado para dirigir “Saturday Night Fever” después de su éxito con “Rocky”, pero se dejó ir en medio de las diferencias sobre su deseo de hacer la historia más optimista de lo que los productores tenían en mente. “Es mejor no hacer algo que no quiera hacer”, dijo Avildsen al Los Angeles Times luego de que se retiró del proyecto.

“A lo largo de las décadas, sus reveladores retratos de la victoria, el coraje y la emoción capturaron el corazón de generaciones de estadounidenses”, escribió el Directors Guild of America en un comunicado.

John Guilbert Avildsen nació en 1935 en Oak Park, IllInois, hijo de un fabricante de herramientas. Asistió a la Universidad de Nueva York, luego trabajó como redactor publicitario. Pasó dos años en el ejército como asistente del capellán.

Un documental sobre Avildsen, “John G. Avildsen: King of the Underdogs”, se estrenó a principios de este año en el Festival Internacional de Cine de Santa Bárbara. La película, que se estrenará digitalmente en agosto, fue filmada por Anthony Avildsen. “Era un hombre muy extraordinario en mi opinión, era super talentoso y muy impulsado y muy obstinado y eso era para su perjuicio, pero también a menudo para su beneficio”, dijo Anthony Avildsen.

En una entrevista concedida en 1992, Avildsen expuso su visión de la producción cinematográfica: “No veo que mis películas sigan una fórmula estricta, aunque muchos de ellos tengan un tema similar, creo que me gustaría ver a los perdedores ganando contra las probabilidades. Para mí, eso es un buen drama, y ​​lo contrario sería demasiado deprimente “.

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