Cómo el cierre del gobierno está afectando a algunas de las familias más pobres de EEUU

Ana Escobar (dcha.) platica con una niña durante el evento Celebración de Amistad del programa Big Brothers Big Sisters de las Ciudades Gemelas en Mineapolis, el 23 de septiembre. (© AP Images)

El cierre parcial del gobierno ha frustrado a los turistas, ha retrasado la recolección de basura en los parques nacionales y ha apagado la amada cámara panda del zoológico Smithsonian.

 

Pero a medida que el cierre se prolonga sin un final a la vista, también está poniendo en peligro el bienestar de algunas de las familias más pobres de Estados Unidos.

El Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano (HUD) es una de las siete agencias más directamente afectadas por el enfrentamiento entre el presidente Donald Trump, quien reclama $ 5 mil millones en fondos del muro fronterizo, y los demócratas del Congreso, que quieren reabrir el gobierno sin esto.

Desde el 22 de diciembre, la gran mayoría de los empleados federales de vivienda se han visto obligados a quedarse en casa sin paga; se les ha prohibido realizar cualquier trabajo, incluso responder a correos electrónicos.

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La mayoría de las actividades rutinarias de HUD se han suspendido, incluidas las inspecciones obligatorias de salud y seguridad de viviendas para familias de bajos ingresos, personas mayores y personas con discapacidades, según el plan de contingencia de cierre que HUD publicó en su sitio web.

Los funcionarios de vivienda pública dicen que no saben cuánto tiempo seguirán los pagos de ayuda de alquiler del gobierno, y una suspensión podría poner en riesgo a millones de inquilinos si el cierre se prolonga hasta febrero. Y si hay algún problema para otorgar subsidios de vivienda asequible a los gobiernos locales y estatales, así como a los grupos sin fines de lucro, hay pocas personas disponibles para resolverlo, de acuerdo con un miembro del personal que ha sido puesto bajo licencia.

“Parte del dinero se destina a viviendas para las familias más vulnerables de este país”, dijo un empleado de HUD en una oficina de California que ha estado suspendido debido al cierre y pidió no ser identificado porque no tenía permiso para hablar con la prensa.

“Si hay una pequeña falla en el proceso, habrá un problema”, dijo el empleado. “Trabajamos día a día para resolver estos problemas”.

El impacto inicial del cierre no fue muy sonado, ya que comenzó poco antes de Navidad, generalmente un tiempo lento para HUD y otras agencias federales. Pero ya ha durado casi dos semanas.

Según el plan de contingencia de HUD, aproximadamente el 95 por ciento de los 7.500 empleados de HUD han sido suspendidos sin sueldo. De acuerdo con el plan, los exentos de la licencia incluyen miembros del personal necesarios para situaciones de emergencia que representan “una amenaza inminente para la seguridad de la vida humana o la protección de la propiedad”.

Esto incluye algunos servicios de vivienda y de emergencia para personas sin hogar. Pero la mayor parte del trabajo que requiere procesamiento y asistencia prácticos se ha suspendido, incluidas las actividades que afectan directamente el bienestar de los estadounidenses de bajos ingresos.

“Ha sido devastador: tenemos familias y niños con asma viviendo donde la situación del moho está fuera de control”, dijo Cori Mackey, directora ejecutiva del Consejo de Actividades Cristianas, un grupo de justicia social en Hartford, Connecticut.

La semana pasada, el piso se derrumbó bajo las muletas de un inquilino de Hartford en una propiedad privada financiada por HUD, chocando contra el techo del vecino que vivía debajo de ella, dijo Mackey. Cuando un personal de mantenimiento levantó las tablas del piso, “solo estaba cubierto de moho negro”, dijo.

Mackey dijo que los inquilinos del edificio han estado esperando durante meses los resultados de la inspección más reciente de HUD. Esperaban que su edificio obtuviera una puntuación deficiente, lo que potencialmente podría darles derecho a asistencia a corto plazo para mudarse a otra parte. Se suponía que los resultados de la inspección llegarían el 31 de diciembre, pero con el cierre de la agencia, todo se ha detenido, dejando a los inquilinos atrapados en viviendas desmoronadas, dijo.

Las preguntas básicas sobre el cierre siguen sin respuesta, ya que tanto el personal de HUD como los socios externos dicen que las desconocen. “Hay algunos empleados que están” exceptuados”[de la suspensión], pero ni siquiera sé quiénes son”, comentó Holly Salamido, presidenta del Consejo 222 de la Federación Americana de Empleados del Gobierno, un sindicato que representa a los empleados de HUD. “No puedo decirle lo que está pasando en este momento”.

Ellen Lurie Hoffman, directora de políticas federales del National Housing Trust, una organización sin fines de lucro que aboga por viviendas asequibles y es posee propiedades de alquiler financiadas por HUD, también dijo que carecía de información de HUD.

“Las administraciones anteriores han tenido llamadas con los interesados ​​de la industria, diciendo: ‘Esto es lo que va a suceder'”, dijo. “Nada de eso ocurrió antes de este cierre”.

NBC News intentó ponerse en contacto con HUD para obtener comentarios, pero nadie contestó la línea telefónica de la prensa. Un correo electrónico a un portavoz produjo una respuesta automática de que estaba suspendido. Un correo electrónico enviado a la cuenta general de asuntos públicos de HUD también quedó sin respuesta.

El propio plan de contingencia de HUD describía cómo las familias pobres serían las más afectadas por el cierre. “Un cierre del gobierno afectaría profundamente a los millones de familias necesitadas que reciben asistencia de los programas de HUD”, dice.

Las familias de bajos ingresos representan el 72 por ciento de los hogares que reciben asistencia de HUD, y más de la mitad de los que reciben cupones son personas mayores o con discapacidades”.

Si el cierre se prolonga hasta febrero, lo que lo convertiría en el más largo de la historia, superando el de 21 días bajo el presidente Bill Clinton, los funcionarios de vivienda y activistas dicen que las consecuencias podrían ser terribles para los millones de familias pobres que viven en viviendas financiadas por HUD.

Los fondos para las operaciones de vivienda pública básica y los vales de vivienda están disponibles hasta enero, dijo Tim Kaiser, director ejecutivo de la Asociación de Directores de Autoridades de Vivienda Pública, que representa a los administradores de las autoridades locales. Pero después de eso, dijo, no está claro qué sucederá.

Los propietarios privados que participan en el programa de vales de la Sección 8 ofrecen viviendas asequibles para inquilinos de bajos ingresos a cambio de subsidios mensuales de alquiler de las autoridades locales de vivienda, que a su vez son financiadas por el gobierno federal.

Si ese dinero se agota, “los propietarios podrían comenzar a desalojar a las personas”, dijo Chad Williams, director ejecutivo de la Autoridad de Vivienda Regional del Sur de Nevada. “Nunca hemos estado en esa situación”.

Si bien las autoridades de vivienda de agencias más grandes tienden suelen tener más dinero en reserva para situaciones de emergencia, las agencias más pequeñas, que a menudo se centran en atender a personas mayores y personas con discapacidades y tienden a estar en comunidades más pequeñas, pueden quedarse sin fondos rápidamente, dijo Williams. “Para las autoridades de vivienda más pequeñas, es simplemente trágico”.

Además, las autoridades de vivienda podrían enfrentar demoras en hacer reparaciones críticas en calderas defectuosas o techos con goteras, según la Coalición Nacional de Viviendas de Bajos Ingresos, un grupo de activistas.

Incluso después de que se reabra el gobierno, el cierre podría empeorar la crisis de vivienda asequible a largo plazo. El cierre del gobierno ya está poniendo en espera nuevos acuerdos con prestamistas privados y propietarios. En el futuro, los inversionistas privados podrían pensarlo dos veces antes de hacer negocios con el gobierno, dijo Hoffman, del National Housing Trust. “Es una propuesta mucho más difícil y arriesgada si el gobierno federal no está cumpliendo con su parte del proyecto”.

“Mientras más tiempo dure, más directas serán las amenazas para las personas de bajos ingresos”.

Patrick Cano, un representante laboral de los empleados de HUD, dijo que varios miembros suspendidos presentaron solicitudes de desempleo el jueves. “Las personas están aprovechando al máximo sus tarjetas de crédito”, dijo Cano, presidente de AFGE para el Local 911 en Chicago. “Esto está generando mucho estrés para su vida familiar y para sus familias”.